ירייה פרתית

מתנות הפרידה של הניאנדרטלים להומו ספיינס היו גנים גורמים למחלות

אלא אם כן יצורים כמו Yeti ו- Bigfoot מתגלים כאמיתיים, הסוג היחיד של האדם בעולם המודרני הוא הומו ספיינס. אבל זה נכון רק לאחרונה. במשך מרבית ההיסטוריה של 200,000 שנה של הומו ספיינס, הוא חלק את כדור הארץ עם כמה בני דודים. המפורסמים ביותר היו הניאנדרתלים, שהיו גדולים וכבדים יותר וחיו באירופה ובמרכז אסיה.

הניאנדרטלים נפטרו לפני 40,000 שנה. אם הם נהרגו ישירות על ידי בני אדם מודרניים או שהתחרו בחוץ זה נושא לוויכוח שנתי. אולם, כך או כך, היו יותר יחסים בין שני המינים מאשר סתם יריבות בין-הומינידית. בעשור האחרון החוקרים גילו כי בין 1% ל- 4% מה- DNA של האירופאים המודרניים וצאצאיהם ביבשות אחרות הוא ממוצא ניאנדרטלי. מן הסתם, במילים אחרות, התרחשה כמות מסוימת של גזעים במהלך היום.

אבולוציה היא לרוב טרייד-או, וכדי ש- DNA הניאנדרטלי שרד כל עוד התקיים, עליו להציע כמה יתרונות לסוחבים אותו.

מה שפחות ברור הוא ההשפעה כיום של ה- DNA שנרכש כך. לא קל להגיע ל- DNA הניאנדרטלי (יש לאגד אותו מאובנים שנשתמרו במיוחד), ולבצע בדיקות גנטיות נרחבות בכמויות גדולות של בני אדם מודרניים, דבר הכרחי כדי להתיר את השפעתם של אפילו נתח קטן יחסית שלהם גנום, זה יקר. עם זאת, כפי שהם מדווחים במדע, בדיוק השוואה כזו עשתה בדיוק על ידי צוות מוביל על ידי קורין סימונטי מהמכון לגנטיקה ונדרבילט, בטנסי.

במקום לבצע את הבדיקות הגנטיות עצמן, ד"ר סימונטי ועמיתיה השתמשו בנתונים מהרשת הרפואית האלקטרונית וגנומיקה. זה נתן להם גם את ההיסטוריה הרפואית וגם את הגנוטיפים של אלפי אנשים. הם בחרו 28,416 אנשים ממוצא אירופי והשוו את הגנום של אותם אנשים עם מידע גנטי שהוחזר מעצם הבוהן של אישה ניאנדרטלית שנמצאה במערה ברוסיה בשנת 2010. הם מצאו 135,000 ביטים של DNA אנושי מודרני אותו הם מחשבות היו כנראה ממוצא ניאנדרטלי.

מחקרים קודמים מצאו כי די.אנ.איי ניאנדרטלי שכיח במיוחד בקרב חלקים מהגנום הקשורים למחלות כמו דיכאון, מחלות לב וקרטוזיס סבורי, תלונה בה נוצרים גושים קשקשיים על עורו של הסובל. מכיוון שהנתונים של ד"ר סימונטי כללו אנשים הסובלים למעשה ממצבים כאלה, היא הצליחה לבדוק את העמותות הללו. כשעשתה זאת, היא גילתה כי הנתחים הספציפיים של ה- DNA הניאנדרטלי אכן מתואמים עם נוכחותן של שלוש התלונות. והצוות מצא מצמד של תופעות אחרות שעבורן נראה היה כי הגנים הניאנדרטלים מסכנים את נשאיהם בסיכון נוסף. אלה נעו בין הפרעות השמנת יתר וקרישת דם לסוגים מסוימים של תת תזונה, ואפילו עישון.

בהסמקה ראשונה נראה כי הדבר מרמז כי ה- DNA הניאנדרטלי הוא קללה. אבל זה כמעט ודאי לא המקרה. ארבעים אלפים הם זמן רב להתפתחות לעבודה. המשמעות היא שיש היה להפסיק תכונות לא חיוביות, תוך התפשטות תכונות מועילות. יש עדויות לכך בדיוק. חלקים מסוימים בגנום האנושי נקיים באופן בלתי רגיל מהשפעה ניאנדרטלית, מה שמרמז כי הברירה הטבעית הסירה גנים מזיקים. חלקים אחרים, שבהם ככל הנראה ה- DNA הניאנדרטלי מציע יתרונות, מלאים בחומר הזה.

ובדיוק משום שמשהו רע לבני אדם מודרניים אין פירושו בהכרח שהוא גרוע לאבות אבות הציד והאסיפה שלהם. גנים מסוימים עלולים להעמיד את סיכון השמנתם בעולם המודרני של חטיפים שומניים וסוכרים. אולם בעולם בו המזון נדיר (כפי שניתן היה להניח בקווי הרוחב הצפוניים שבהם התערבבו בני אדם מודרניים וניאנדרטלים), אותם גנים עשויים לעזור לבעליהם לעבור תקופות רזות.

נראה כי ה- DNA הניאנדרטלי מסכן את בני האדם המודרניים לסוג מסוים של תת תזונה שנגרם כתוצאה ממחסור בתאמין, ויטמין B החיוני למטבוליזם של פחמימות. אבל, אומר ד"ר סימונטי, אותו גרסה גנטית עשויה גם להקל על עיכול השומנים. לפני אלפי שנים, כשאנשים השיגו פחות מהאנרגיה שלהם מפחמימות מזוקקות, ייתכן שהסחירה הייתה כדאית. בעולם בו גידולי התבואה הפכו למזון עיקרי יכול להיות שלא.

לבסוף, והכי פרוזאית, ד"ר סימונטי ועמיתיה בדקו רישומים רפואיים. אלה, בהגדרה, יכילו מידע רק על מחלות. אבולוציה היא לרוב טרייד-או, וכדי ש- DNA הניאנדרטלי שרד כל עוד התקיים, עליו להציע כמה יתרונות לסוחבים אותו. לפי שעה בדיוק אותם יתרונות הם תעלומה. אך מחקר נוסף בוודאי יאיר אותם.

מאמר זה הופיע לראשונה בקטע המדע והטכנולוגיה של The Economist ב- 13 בפברואר 2016.