גג שמש, וזרע מדעי אפיל

הבטחתי לעצמי שאם אני אלך ללמוד בית ספר grad ולדחות משרה שמשלמת היטב מהתואר הראשון ― אז כנחמה, אקנה לעצמי מכונית עם הכסף שהרווחתי כמתמחה בקיץ. הדרישה היחידה שלי: המכונית הייתה חייבת גג שמש.

אני אסיר תודה על הגג הזה. המשמעות היא שהנסיעות הקבועות שלי מסנטה ברברה למעבדה הלאומית של לורנס ברקלי הסתובבו סביב השמש. תזמון נכון של עזיבתי פירושו שיכולתי לפתוח את גג השמש וליהנות מהשמש בקליפורניה במשך חמש שעות ללא הפרעה כשנסעתי את עצמי ואת הדגימות שלי עד לורנס ברקלי כדי לערוך את מחקר הדוקטורט שלי.

יום אחד כשיצאתי מסנטה ברברה, עם המוזיקה והתכנות החדשות שהורדתי כדי להעסיק את עצמי בזמן הנסיעה שלי, במקרה הקשבתי למאמר על רעב עולמי. לא חשבתי הרבה על זה, המשכתי למסלול הבא כשהתבוננתי מהחלון והבחנתי שאני מוקף לחלוטין בשדות ירוקים ושופעים. תזמון מעניין.

המחשבה עלתה בי, "אם יתמזל מזלנו שנמצא בזרעים קסומים אלה אתה יכול לזרוק באדמה הסופגת מים באופן פסיבי וסופגת אור שמש ואז מייצרת מזון (ואגב, גם מפיצה עצמית) ... איך האם יש אנשים בכוכב הלכת רעבים? איך אנחנו מפשלים את זה כל כך לא טוב? " שאלה זו כרסמה עלי בשאר הכונן.

כשהגעתי למעבדה עשיתי חיפוש מהיר באינטרנט ולמדתי שבארצות הברית שליש עד מחצית מהתוצרת שנקטפה מסתיימת במזבלה לפני שהיא צורכת. זה פוצץ את דעתי. לא ממש התקשינו בגידול תוצרת טרייה. הבעיה הייתה אחסונו לאחר שנקטף. תוצרת טרייה היא עונתית ומתכלת, מה שאומר שמדובר במשתה או ברעב. אוקיי, חשבתי, אז השאלה האמיתית היא, מה גורם לקלקול התוצרת? ברוך השם לגוגל: "הגורמים המובילים לקלקול תוצרת הם אובדן מים וחמצון." זה התחיל לצלצל בפעמון ...

עשיתי את התואר הראשון במדעי חומרים והנדסה באוניברסיטת קרנגי מלון בפיטסבורג, פנסילבניה, שם למדנו פלדה. פלדה היא שילוב של אטומי ברזל ופחמן אשר לאחר ערבוב ביחסים מסוימים מאוד, מביא למבנה קל יחסית וחוזק גבוה. השילוב כה חשוב שהיסטוריונים מתייחסים לתקופה בהיסטוריה האנושית שלאחר גילוי זה כ"עידן הפלדה ".

יש רק בעיה אחת: אטומי ברזל בתוך נתח פלדה אוהבים להגיב עם חמצן באטמוספרה ליצירת תחמוצת ברזל, או חלודה, שאוכלת דרך המתכת ומגבילה את אורך חיי הפלדה.

למרבה המזל, מטלורגיסטים גילו טריק מסודר כדי לפתור את הבעיה הזו, על ידי הכללת מספר קטן של אטומי הקרבה לנתח ברזל, למשל כרום או מוליבדן. אטומים אלה יתפזרו באופן עדיף על פני הברזל ויגיבו עם חמצן באטמוספרה ויצרו מחסום תחמוצת דק המקיף את החלק החיצוני של הברזל. מחסום זה גורם למניעה של חמצן להגיע אל פני הברזל באופן פיזי ובכך מונע היווצרות חלודה.

אז באופן טבעי, עלתה השאלה "אם ברזל מתמודד עם אותם אתגרים כמו תוצרת טרייה, האם נוכל לפתור את הבעיה באותה צורה: באמצעות מכשול דק להגנה על תוצרת, רק שהפעם לא עשוי מפלדה?"

דיברתי עם כמה מעמיתיי על הרעיון. "נשמע כמו רעיון טוב, אחי, אבל אף אחד לא רוצה לאכול כימיקלים." לעזאזל. זה ממש הרגיז אותי כי הכל כימיקל; מים הם כימיקל; אוכל הוא חומר כימי. רגע, אולי זה היה זה ... הסכמתי, אף אחד לא ירצה לאכול "כימיקלים", אבל אנשים אוכלים אוכל כל יום.

הייתי בעל תואר שני בהנדסה ביו-רפואית כתואר ראשון, אז שלפתי את ספר הלימוד הביוכימיה הישן שלי כדי לראות אם יש חומרים מתאימים ליצירת מחסום זמינים במזונות שאנו אוכלים כבר. תראו והנה, פתחתי לפרק 11 וממש שם, בוהה בי בפנים, היו כל המולקולות האפשריות שיכולתם להיות אי פעם כדי ליצור מחסום אכיל העשוי כולו מזון!

אפיל מדעים נולד.

חמש שנים וכמעט 8 מיליון דולר למחקר ופיתוח לאחר מכן, אנו מתחילים לממש את החזון הזה. הצוות שלנו יצר את הדרך הטבעית, הקיימת והניתנת להרחבה הראשונה להגן ולשמר תוצרת שנקטפה.

אפיל משתמשת בחלקי הצמחים והתוצרת שנשארים בדרך כלל בחווה, כמו עלים וגבעולים, ומשיבה אותם מחדש ליצירת מחסום טבעי, בלתי נראה, אכיל וחסר טעם שניתן ליישם כדי להגן על גידולי מזון, להפחית את ההסתמכות על חומרי הדברה כימיים. ולשמור על התוצרת ככל האפשר למצב שנבחר. התוצאה היא הכפלת אורך החיים הסחיר והמאכל של פירות וירקות. ואנחנו רק מתחילים.

היום הוא יום גדול למדעי אפל. אנו שמחים לחלוק שסגרנו את ההשקעה בסדרה B בסך 33 מיליון דולר בהובלת a16z ו- DBL וכי ויג'יי פנדה, מנהיג קרן הביו של אנדרסן הורוביץ, ואיירה ארנפרייס, שותף מנהל ב- DBL, מצטרפות לחברתנו מועצת המנהלים. בנוסף לשותפות Andreessen ו- DBL, סדרה B שלנו התאפשרה על ידי שותפים חדשים וקיימים בכמה מחברות הון הסיכון הממוקדות ביותר ברמת הקיימות: Upfront Ventures, Seed2Growth, Powerplant Ventures ו- Tao Capital Partners.

לא יכולתי להיות גאה יותר בהתקדמות המדעית המדהימה שעשתה הצוות שלנו, או להיות אופטימי יותר לגבי העתיד של החברה שלנו. אני מרגיש אסיר תודה בכל יום על ההזדמנות לעבוד עם אנשים כל כך מוכשרים כדי לפתור בעיה כל כך משמעותית בעולם.

במבט לאחור, אני נזכר באחד הדברים החשובים ביותר שלמדתי בחיים: "לא חשוב איפה אתה מתחיל, זה פשוט חשוב שתתחיל."

ג'יימס רוג'רס, מייסד ומנכ"ל חברת Apeel

קרא עוד: apeelsciences.com/blog