פרוקסי לממותה ייווצר על ידי עריכת ה- DNA של קרוב משפחה בסכנת הכחדה, הפיל האסייתי. (תצלום מאת קלאודיה לגה)

להחזיר את הממותה הצמרנית כבר הייתה השלכה לא מכוונת

אבל זה חיובי.

לא היה חסר באזז בעבודותיו של ג'ורג 'בכדי להחזיר את הממותה הצמרונית באמצעות עריכת גנים CRISPR-Cas9. זה היה נושא של מאמרים וספרים ובקרוב זה יהיה בסרט עלילתי. אך הרבה לפני שנלמד האם הצוות של הכנסייה יכול לסלק את ההישג, הם כבר הניבו תוצאה לא מפתיעה ומכוונת. הם יכלו להציל כמה מהפילים בסכנת הכחדה של היום מלעקוב אחר בני דודיםיהם השעירים.

על מנת להפוך את הכחדת הממותה, על המדענים לערוך תאים מקרוב קרוב פילים, פילים אסייתים. כאשר צוות הכנסייה בדק את הביולוגיה של הפילים, הם למדו כי זן של הרפס - המכונה הרפס ווירוס אנדותליוטרופי של הפילים, או EEHV - הורג עגלים צעירים בשבי ובטבע. EEHV הוא גורם המוות המוביל עבור פילים שבויים בגילאי 1 עד 8 בצפון אמריקה ובאירופה. יותר מתריסר מקרים של זיהום זוהו בהודו, בתאילנד ובקמבודיה, אך השכיחות יכולה להיות גבוהה עוד יותר, מכיוון שיכול להיות קשה לפקח על זיהומים בטבע, שם מספר הפילים האסיאתיים נחתך לחצי המאה האחרונה. שלא כמו אצל בני אדם, הרפס הורג פילים צעירים תוך מספר ימים עד שבוע. ברגע שזרם הדם מתחיל לשבור כלי דם, גורם לדמם של איברים עד שהדימום הופך קטלני.

הנגיף פול לינג מנחה מרכז מחקר מוביל עבור EEHV במכללת ביילור לרפואה. הוא ועמיתיו עוקבים אחר פילים בגן החיות של יוסטון השכנה על בסיס שבועי על ידי חיפוש אחר חלקיקים ויראליים בדם ובריר תא המטען. אם יתגלה מוקדם מספיק, ניתן לטפל בו בתרופות אנטי-ויראליות. לא כל הטיפולים מצליחים, ולכן הם מחפשים לפתח חיסון. לינג רצף את הגנום של זן אחד, EEHV1, זה שגורם 90 אחוז ממקרי המוות בפילים. אבל פיתוח של חיסון יכול להאיץ אם מדענים יכולים לטפח אותו - לגרום לו לשכפל - במעבדה כדי שיוכלו ללמוד טוב יותר כיצד EEHV1 הופך את הפילים לרגישים אליו. עבודה זו טרם התרחשה, עד שצוות הכנסיה עקב אחר התעניינותם בהכחדה ממש עד דלת המעבדה של לינג.

בובי דהדוואר, חוקר פוסט-דוקטורט במעבדה של הכנסייה, אוסף חלקיקי EEHV1 שלינג העניקה לו מפילים נגועים בכדי לטפח אותו במעבדה. ההרכבה כמעט הושלמה. אם הוא יכול להביא את הנגיף לתרבות בכלי, הוא ישתמש ב- CRISPR-Cas9 כדי לשנות אותו. השינוי שהוא רוצה לבצע: השבת את הגנים שיוצרים חלבונים המובילים לזיהום. לאחר מכן ניתן יהיה לחוסל פילים במינון של נגיף מסומן זה, אם הוכח שהוא בטוח.

לינג עוקב גם בגישות אחרות לטיפול, אבל אם מישהו יטפח את הנגיף, "זה יהיה פנטסטי", הוא אומר. הוא יוכל להשתמש בתאים בכלי כדי להעריך את יעילותם של תרופות וחיסונים שונים להרפס באופן ישיר ולא להסתמך על בדיקות עקיפות אצל פילים.

דהאדאר, בינתיים, כבר מסתכל מעבר לגן החיות וחוקר אפשרויות דומות של CRISPR-Cas9 עבור נגיף ההרפס האנושי, המשפיע על מיליארדים ברחבי העולם. הוא מגיר את הכיוון החדש במעבדת הכנסייה עד להפתעה ברת מזל: "בלי עבודת הממותה הצמרורית ועבודת ההכחדה, לא הייתי עושה זאת. זה בכלל לא היה חוצה את שולחני. "

בריט ריי הוא המחבר של עליית הנקרופונה: המדע, האתיקה והסיכונים של הכחדה, מארח את הפודקאסט של ה- BBC "העולם של מחר", ומועמד לתואר דוקטור לתקשורת מדעית באוניברסיטת קופנהגן.